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In many countries, you just cannot miss the signs of upcoming Yuletide season: strings of the most fairy lights start crowning the streets, shop windows get covered with snowflakes, stuffed with gift-wraps and special offers (“50% off on your second item!”). In Germany, at the offset of the Advent period, you also notice the sudden appearance of tiny floodlit villages: Christmas markets, Weihnachtsmärkte in German, have finally arrived.

A 800-year-old tradition

Christmas markets have first been heard of in so far as the 13th century. Originally German, they were initially set up in order to offer village inhabitants the goods they might need during the cold winter season. One of the oldest Christmas markets, and one of the world’s most famous ones today, is the Nuremberg Christmas market: in the Middle Ages, it was located in front of churches in order to attract worshippers after the mass. For craftsmen, it was a great opportunity to secure the loyalty of new buyers. It is not till the 19th century that Christmas markets really became part of cities’ life and turned into what we know today, with an offer much clearlier related to Yuletide celebrations.

That being said, the features of Christmas markets have not changed too much along the centuries. They still are a place where craftsmen offer local products, from scented candles to wooden figurines and knit beanies, and let’s not forget an extended choice of toys and Christmas decoration.

Lebkuchen (Photo 5CIT ISIT)

 

Paris: a Christmas market or just a plain market?

Christmas markets are not uncommon in France, though; I recently got the opportunity to wander through the Christmas market at La Défense, located in Paris’ business district and the biggest in the Parisian region. The West Indian stand was rubbing elbows with the one selling sausages from Toulouse; a few steps away, some stands were offering make-up products stunningly well represented by their saleswomen; another stand was displaying Oriental products, from home design items to hookahs; farther away, a saleswoman was ranting passers-by in a loud voice, praising the qualities of a revolutionary gril pan (“nothing sticks in!”). The atmosphere was significantly more cosmopolitan and between the smells of faux-leather bags, beauty products and exotic dishes, I started feeling something of a headache. So basically, you do not feel as much in a fairyland in Paris as on the Universitätsplatz, in Heidelberg. Abroad, Christmas markets spread later on (around the 18th century), but on a much more commercial basis. The Christmas market in Strasbourg, though, remains a reference, even for Germans, and is the most well-known in France.

On the very famous Marienplatz, in Munich, the smells of grilled sausages, of chocolate pancakes and of irresistible Kartoffelpuffer (see below) mix up in the air. Among the stands, a cup of mulled wine in the hand, you realize that the whole thing is not so much about attracting tourists and visitors by any mean in freezing temperatures: Weihnachtsmärkte are much more a chance to share everyday a warmth and a conviviality that only belong to the most beautiful Yuletide celebrations. 

As a bonus, here is a brief lexicon regarding the “must-dos” on Christmas markets:

  • Glühwein: mulled wine prepared from red wine, lemon, cinnamon and cloves. Kids are not to be forgotten since mulled wine stands always offer Kinderglühwein, an alcohol-free version of mulled wine which is more like a fruity tea. Weißer Glühwein is made with white wine.  You also have to know that every cup of mulled wine goes with a unique customized cup, (see picture) designed for the town you are in and for the current year.
  • Kartoffelpuffer: a potato pancake fried in a pan and to be enjoyed with some applesauce. You will be surprised by how tasty this unexpected mix is.  In Bayern, these pancakes are also called Raibadatschi!
  • Bratwürstchen: the Christmas-market-special hot dog: it is a grilled sausage little sandwich, which you can fill according to your preferences with a Currywurst (curry sausage), a Bratwurst (pork or veal), a Bockwurst/Weisswurst (seasoned pork and veal), a Knackwurst (pork and beef)…
  • Lebkuchen: gingerbread decorated with sweet sentences that will undoubtedly make someone happy.
  • Flammkueche: delicious Alsatian dish made with crème fraiche, thinly sliced bacon and onions.
  • Feuerzangenbowle: “fire punch” prepared with fruit juice and rhum.

 

Christmas - Photo 5CIT ISIT

 

Links:

An overview of Christmas markets in Germany (in English)

A little dictionay of German Christmas terms (in German)

Christmas markets in the UK

How to make mulled wine, by Jamie Oliver

 

Dans de nombreux pays, impossible d’ignorer l’arrivée des fêtes de fin d’année ; les guirlandes lumineuses rivalisant de féérie couronnent les rues, les vitrines de magasins s’ornent de flocons de neiges, de reflets dorés, de paquets cadeaux et d’offres promotionnelles à n’en plus finir (« Pour un coffret acheté, le deuxième à moins 50% »).  En Allemagne, dès le début de l’Avent, il faut ajouter à cela l’apparition soudaine de petits villages illuminés ; les marchés de Noël, ou Weihnachtsmärkte en version originale, sont enfin là.

Une tradition vieille de 800 ans

Les premières évocations du marché de Noël remontent au XIIIème siècle. Bien allemands à l’origine, ces marchés avaient pour objectif de proposer aux habitants des villages les marchandises dont ils pourraient avoir besoin pendant la période hivernale. L’un des tous premiers marchés de Noël, et l’un des plus célèbres au monde aujourd’hui, est le marché de Noël de Nuremberg, qui dès le Moyen-Âge était installé devant les églises afin d’attirer les pratiquants à la sortie de la messe. Pour les artisans, c’était l’occasion d’acquérir une plus grande clientèle pour leurs produits. C’est au XIXème siècle que les marchés de Noël se sont réellement ancrés dans la vie des grandes villes et ont pris la forme que nous leur connaissons aujourd’hui, avec une offre plus clairement liée aux fêtes de fin d’année.

Mais leurs caractéristiques, en fin de compte, n’ont pas tant changé. Les marchés de Noël sont toujours le lieu où commerçants et artisans proposent divers produits régionaux, des bougies parfumées aux figurines de bois en passant par les bonnets tricotés, sans oublier bien sûr un large choix de jouets et de décorations de Noël.

Lebkuchen - Photo 5CIT

Paris : entre marché de Noël et marché… tout court

Les marchés de Noël, on connaît aussi en France ; j’ai récemment eu l’occasion de me promener dans les allées du marché de Noël de la Défense, le plus grand de la région parisienne. Le stand antillais (accras de morue, boudin antillais) côtoyait le stand de produits toulousains ; plus loin, des stands proposaient des produits de maquillage particulièrement bien représentés par leurs vendeuses ; un autre stand étalait des produits orientaux, des décorations d’intérieur aux narguilés ; plus loin encore, une vendeuse haranguait les passant d’une voix forte en vantant les mérites d’un gril révolutionnaire (« rien ne colle ! »). L’atmosphère était nettement plus cosmopolite et entre sacs de faux cuir, produits de beauté et plats exotiques, le mélange d’odeurs finissait par donner mal à la tête. La féérie de la Universitätsplatz, à Heidelberg, n’est donc pas toujours au rendez-vous sur les stands franciliens. A l’étranger, les marchés de Noël se sont en effet développés plus tardivement (autour du XVIIIème siècle) et selon un concept beaucoup plus commercial. Le marché de Strasbourg reste néanmoins une référence, même en Allemagne, et est connu comme le marché de Noël le plus réputé de France.

Sur la célèbre Marienplatz, à Munich, l’odeur du vin chaud se mêle à celle des saucisses grillées, des crêpes au chocolat et des irrésistibles Kartoffelpuffer, ces galettes de pomme de terre cuites à la poêle et dégustées avec de la compote de pomme. Au milieu des stands, une tasse de vin chaud à la main, on réalise qu’il n’est plus vraiment question d’attirer par tous les moyens des touristes et visiteurs frissonnant sous des températures hivernales ; les Weihnachtsmärkte sont bien plus l’occasion de partager au quotidien une bonne humeur et une convivialité dignes des plus belles fêtes de fin d’année.

Et en bonus, petit lexique allemand autour des incontournables du marché de Noël en Allemagne :

  • Glühwein : Vin chaud à base de vin rouge, de citron, de cannelle et de clou de girofle ; les enfants ne seront pas en reste car les stands proposent systématiquement du Kinderglüwein, une version sans alcool du vin chaud qui s’apparente à un thé fruité. Enfin, le Weißer Glühwein est fait quant à lui à base de vin blanc. Notez que vous aurez droit à une tasse customisée et unique (voir photo ci-contre), imaginée pour la ville dans laquelle vous vous trouvez et pour l’année en cours.
  • Kartoffelpuffer : galette de pomme de terre râpée, frite à la poêle et accompagné de compote de pommes. Mélange inattendu, mais réussi. En Bavière, ces galettes sont également désignées sous le nom de Raibadatchi !
  • Bratwürstchen : Le hot-dog version marché de Noël : sandwich à la saucisse grillée à garnir au choix avec une Currywurst (curry), une Bratwurst (porc ou veau), une Bockwurst/Weisswurst (porc et de veau assaisonnés), une Knackwurst (porc et bœuf)…
  • Lebkuchen : pain d’épices souvent décoré de petites phrases qui ne manqueront pas de plaire (voir photo)
  • Weinachtsplätzchen : petits gâteaux secs de Noël
  • Flammküche : la tarte flambée à la crème fraîche et aux lardons ; une spécialité alsacienne qu’on a toujours plaisir à retrouver sur les marchés de Noël allemands !
  • Feuerzangenbowle  ou Punsch: punch à base de jus de fruit et de rhum

 

Noël - Photo 5CIT

 

Liens : 

Un tour d’horizon des marchés de Noël allemands

Lexique allemand des « mots de Noël »

Un agenda des marchés de Noël en France, en Suisse et en Belgique

Recettes de vin chaud (en allemand)

Recettes de vin chaud (en français)

 

Sources :

Dein Weihnachten

Chefkoch

Saveurs du monde

 


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